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试错就是演化(上):「上帝情结」让人自认看透世界的複杂

归属:I荟生活 日期: 2020-08-06 作者: 热度: 702℃ 732喜欢

正是因为世界是非常複杂的,其複杂程度是人类大脑无法完美处理、理解、驾驭的,所以我们才会做错决定、碰壁、预测错误,甚至遭遇重大的失败。

因为世界是複杂的,事情的进展才常常与人们的预想不一样,若某人想完成自己的目标,实现自己的野心,会很容易感到寸步难行——有时候你会在努力很久了之后才发现所有努力都没有用,而且情况还变得更糟;有时候你会在力挽狂澜的尝试后发现,你的努力不足以阻止糟糕的事情发生。

这个星期解读的是《适应性创新》(貌似暂无台版,英文版叫做Adapt),作者是提姆.哈福特(Tim Harford),我们曾在这一篇文章中解读过他的另一本书《不整理的人生魔法:乱有道理的!》。

虽然这本书的简体版翻译叫《适应性创新》,但其重点其实并不是在创新,而是在说一套「如何适应複杂世界」的方法。但在那之前,我们先大略的谈谈——世界有多複杂?

麦肯锡全球研究院(Mc Kinsey Global Institute)研究複杂性的专家指出,如果把不同大小、样式、品牌的物品,如鞋子、衬衫、袜子、果酱、酱汁以及数百万的各类图书、DVD、音乐加起来,你会发现,在纽约、伦敦这样的重要经济中心能提供100多亿种截然不同的商品。而相比之下,一个原始的採集部落只有几百种左右的物品。

当然,用商品来形容世界的複杂还只是最表面的一种形容——生产这些物品有赖于人类所累积的知识,而人类的知识大厦是由不同的学科所建立的,里面不同的学科专门研究不同的「世界规律」,从物理到化学,心理学到经济学,无不在尝试对现实世界进行描绘与驾驭。而每一门学科都累积了有史以来最杰出的人类大脑的贡献,汗水的耕耘,但直到今日,依然未有哪一门学科能宣称自己已经完美的攻克了他们的研究领域。

所以世界有多複杂?把全体人类的知识加总,都还未能完整描述或驾驭这个世界。就这等複杂。

幸好,我们还有专家

其实如果仔细思考,每个人都有能力意识到世界是多幺的複杂(有能力意识到,但真的意识到的人不多),但许多人在面对複杂的问题或困境时,还是会因为轻视了世界的複杂性而做出错误的判断。我们会在后面谈到。

不过,更普遍的情况是——当面对複杂的问题或困境时,我们会依赖专家的判断,让专家为我们指点迷津。

那幺,专家的判断能力又如何呢?

专家们或许比一般人更可靠,但他们的判断并不像一般认知中那样「绝对正确」,甚至算不上「很可能正确」。(但如果能把专家分类的话,有一种类型的专家是比较可靠的,那就是懂得理性思考,以科学方法得出判断的专家。)

这意味着,如果撇开运气因素,无论是企业还是个人,依赖专家的意见未必就能很好的解决遇上的问题及困境。

可能有人会说,这是因为一般企业/团队并未有足够的财力和人力来解决问题,但事实是,就算是那些拥有充沛的资源和人才、善于管理的顶级企业,也一样有失手的一天。

书中举了一个例子:1982年出版的《追求卓越》这本书就整理出了43家当时非常「卓越」的企业名单,这些企业在当时都算得上是顶级企业。但在短短两年之后,其中的14家企业(约1/3)即出现了严重的财务问题。

类似的案例比比皆是,曾经贵为世界顶级的企业的美国钢铁公司、诺基亚、柯达等等的企业,这里就不多叙述。这些企业无不有雄厚的资源,但最后依然做不到基业长青。这不是因为这些企业自甘堕落了,也不是因为企业的经验、人才不足,也不是什幺心态上的问题,而是有两个原因:

第一个原因是环境变化得太快,原本非常被看好的行业可以在几年内迅速衰退,原本被看好的技术可以迅速被取代。第二个原因是企业的判断有误,预想中推出后会顺利的策略,到最后却会发现预想与现实不符,导致人才、金钱、时间的浪费。

哈福特在书中还举了另一个例子,一个看起来非常聪明、非常可能会成功的计划,实行起来却未必如我们想像中顺利:

这其实是许多现实情况的写照——1971年美国政府实施了石油的价格管制,随即石油就出现短缺危机;美联储前主席艾伦.葛林斯潘(Alan Greenspan)推行了各项「消灭」经济衰退的举措,结果反而导致了2008年的金融危机(至少有很大一部分人是这幺认定的)。

他们的共同之处是,以某种手段人为的干预系统,但最终却吃力不讨好,弄巧成拙。这些制定策略、拟定计划的人不是不够聪明,而是并未对现实世界的複杂产生敬畏之心,才会对自己的计划过度自信。哈福特还用「上帝情结」(God Complex)来形容这些自认已经看透了世界之複杂的人。

那幺,到底我们该怎幺办呢?难道我们无法做些什幺吗?

哈福特在书里提出了一个不算新颖的解决方案,甚至也算不上是「完美」的解决方案(当然,这世上根本不存在什幺完美的解决方案),但这一个方法胜在非常简单、有效,且具备操作性,人人适用,它就叫做:「试错法」(trial and error)。

适应複杂系统的必备思想

所谓的试错法,简单来说就是主动的进行试验(trial),主动的从错误中学习(error)。

爱迪生就是一位贯彻了试错法的发明家:

这其实算是一种有效的「笨方法」,其背后的逻辑是,只要做的试验足够多,就一定能尝试完所有的方案,而这些的方案里总有一些方案是可行的,可以帮助发明的。

结果是,在爱迪生的一生里,他完成了一千多项发明。

而之所以说试错法是应对複杂世界的最好方法,是因为试错,就是演化。为了显示「因为试错,就是演化」这一句话有多重要,我还加上了粗体。

为什幺说试错就是演化?你可能早已熟悉演化的概念,最常见的说法是「优胜劣败,适者生存」。从生物学的角度来解释,就是物种在基因的随机变异后,展开生存与繁殖的竞争,最后那些更能适应环境的变异就能继续生存、遗传下去。

书中提到了一个特别能说明何谓演化的生物例子:

生物会盲目的、随机的变异出一项「功能」(有时是减少一项功能),这一项「功能」可能会提升物种的生存与繁殖概率,也可能是「帮倒忙」的反过来降低物种的生存与繁殖概率。但无论如何,只有那些真正能「帮得上忙」的变异会生存下来,而那些「错误」的变异则会被淘汰,这演化机制让物种得以适应环境变化。

这不就是大自然在「执行」试错法吗?无论变异出什幺,环境都会自然选择什幺能留下,什幺得消失,这就是演化的奇妙之处。

►试错就是演化(下):人可以被分成四种,想进化请务必成为第四种人